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Le rendez-vous de l'innovation #13

26 janvier 2022

Une science qui étudie les relations homme-animal ?

L’étude du comportement des animaux, dont l'humain, est une science en plein développement.

Elle possède en effet de multiples applications pour améliorer les relations homme-animal et le bien-être animal.

Présentation.

  • La définition de l'éthologie

L'éthologie est l'étude scientifique du comportement des espèces animales - y compris l'humain - dans leur milieu naturel ou dans un environnement expérimental.

Quatre aspects principaux du comportement sont étudiés : sa fonction adaptative, ses mécanismes, son développement et son évolution au niveau phylogénétique (étude des liens de parenté entre les êtres vivants et ceux qui ont disparus). Cette discipline fait appel à des méthodes d'observation et de mesure des comportements, ainsi qu'à des méthodes issues d'autres domaines permettant une approche intégrative (analyses génétiques, immunologie…).

Bien que le comportement animal fasse déjà l’objet d’études à l’époque d’Aristote, l’éthologie s’est quant à elle développée à partir du XXème siècle. Elle s'adresse à un large public : biologistes, professionnels de l'élevage, de l'agronomie, de l'industrie pharmaceutique et vétérinaire, gestionnaires de la faune sauvage, spécialistes du marketing et de l'éducation, et membres d'associations œuvrant pour le bien-être animal…

  • Quelles sont ses applications ?

L’éthologie appliquée se concentre sur les relations entre l'homme et les animaux non humains, particulièrement domestiques, sur le bien-être des animaux sauvages, de rente et domestiques, ainsi que sur la conservation des espèces.

Par exemple, il a été observé que les éléphants vivent plus longtemps dans la nature que dans les zoos. Aussi, un axe d’amélioration de leur équilibre pratiqué dans les zoos est de leur donner une grande quantité de branchage à manger, afin de mimer leur comportement à l’état sauvage. Un autre exemple : vous vous trompez si vous pensez que votre chat est malade s’il ne mange pas toute sa pâtée comme le fait votre chien. En effet, le comportement alimentaire normal d’un chat se situe entre 15 et 20 repas par jour (petites quantités) tandis que le chien se contente d’un repas par jour.

L’occurrence des accidents et des incidents liés aux animaux dépend davantage de la fréquence, de la qualité et de la quantité des interactions avec eux que du niveau de compétence. Une meilleure connaissance des règles d’apprentissage, non seulement pour entraîner l’animal mais aussi pour contrebalancer les événements négatifs inévitables liés à la relation avec l’humain, permettent d’améliorer la relation. Ainsi, les éthologues spécialisés peuvent (re)éduquer les humains et leurs animaux pour remédier à certains comportements indésirables comme la morsure, le refus de donner les pieds, la peur de l’isolement, la peur de l’inconnu (humain, objet, environnement), la nervosité ou encore la gestion du stress.

  • Quelques exemples dans le domaine équin

Le monde équin est particulièrement concerné par cette discipline avec l’apparition de nouveaux métiers de « coach » pour améliorer la relation homme-cheval.

De jeunes sociétés innovantes se lancent aussi sur la base d’études réalisées en éthologie. Par exemple, une société qui commercialise des systèmes d’éclairage s’appuie sur une étude du comportement des chevaux à la lumière LED afin de préconiser des configurations pour mieux les faire rentrer dans les vans.

Une autre start-up a développé un tapis capteur de pression et une application mobile permettant aux professionnels de l’équitation (selliers, vétérinaires, ostéopathes, ergonomes, professeurs…) de visualiser la répartition de la pression (de la selle et du cavalier) sur le dos du cheval.

Ces nouveautés conditionneront certainement nos comportements futurs : par exemple, utiliser une selle sur mesure pour le couple cavalier-cheval, ou encore s’appuyer sur une application smartphone personnalisée pour nourrir son chat diabétique senior.

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